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    MIT华裔教授发现迄今最好半导体材料 曾被疑是间谍

    还记得陈刚么?

    就是美国麻省理工学院机械工程系那位知名华裔教授。在经历美国司法部持续一年多的“间谍调查”后,他在今年1月被撤销所有指控。

    半年后,陈刚再次成为媒体焦点。不过这次,他是作为“一种迄今为止最好的半导体材料”发现者之一受到关注。

    陈刚作为“功臣”的联合团队在美国《科学》杂志发文,公布了有关立方砷化硼的研究发现。尽管还处在实验室阶段,但这种材料已被业界称为“游戏规则改变者”,“可能找到的最好材料”。

    跟这个半导体领域突破性发现同样引起美媒兴趣的,是陈刚作为该领域顶级科学家的命运“重大转变”。

    在美国芯片研发和制造领域人才稀缺背景下,陈刚们,也就是更多美国华裔科学家的处境会变好吗?

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    麻省理工学院官网7月下旬发表一篇文章,介绍了一支由麻省理工、休斯敦大学以及其他多个机构科研人员组成的研究团队。他们通过实验证明,一种名为立方砷化硼的材料,在导热和导电两个方面都有比目前业界主力半导体材料——硅有更好的效果。

    这个立方砷化硼究竟是啥,它的优异性能出自什么机理?

    这些问题着实有点专业,也不是咱今天说的重点,但从业界评价中就可以窥见一斑:

    麻省理工学院称,这种热导效果几乎是硅10倍的材料“可能是一个游戏规则改变者”。研究者们说,它不仅是迄今发现的最佳半导体材料,还可能是该领域“可能找到的最好材料”了。

    相关研究成果已经刊发在美国《科学》杂志上。陈刚所在团队也对外普及了立方砷化硼的巨大前景,归结为最简单的一句,就是“这一发现可能为更小更快的芯片找到出路”。

    之所以说“可能”,是因为这个发现目前还处在实验室小规模测试阶段,是否以及何时才能实际使用甚至取代目前市场上的一些半导体材料,都还有待大量后续研究和实践证明。

    新闻稿说,硅仍然是整个行业的主力,它是科学家们耗费几十年时间的持续开发,才纯化到芯片制造所需水平,即99.99999999%的所谓“10个9”纯度。

    相关研究是否能够获得持续充足的资金支持,也是一个问题。

    这个研究引起如此广泛的关注,除了立方砷化硼这个突破性科研发现,当然还因为研究功臣之一陈刚的遭遇。

    美国财富杂志网站16日一篇报道的标题,直接把关注点放在了这位华裔教授身上,说他在被洗脱间谍嫌疑之后,“帮助发现了可能是迄今为止最好的半导体材料”。

    作者甚至用比介绍立方砷化硼更大的篇幅,回顾陈刚遭受调查的经历,并称这个研究是陈刚教授“命运的一个重大转变”。还有媒体说,这标志着陈刚作为该领域顶级科学家的回归。

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    尽管陈刚教授的遭遇已经众所周知,但财富杂志还是在报道中详细回顾那个过程。

    去年1月,陈刚被捕并受到刑事指控。这是“中国行动计划”的一部分。这项臭名昭著的计划,始于2018年,今年2月被“宣布终止”。它的首要目标就是优先认定所谓“盗窃商业秘密”和“经济间谍”案,并且优先使用司法部的核心工具——刑事调查和起诉。

    陈刚

    当然,很多起诉,比如陈刚案,不涉及什么“盗窃信息”,而是范围更小的问题:向美国机构申请拨款时没有披露同中国机构的关系。

    对陈刚如此毫无说服力的指控,引发美国学术圈的集体批评。

    在陈刚被捕后的10天里,MIT校长及160多名教职员工签署公开信,声援陈刚。

    MIT校长严正声明,刑事诉讼中引用的“来自中国的1900万美元经费”并非陈刚个人所得,而是MIT和中国南方科技大学进行的一项广为人知合作的一部分。

    资料图

    2月,斯坦福百余名教职员工致信斯坦福校长和教务长,表示对陈刚的刑事诉讼将一些符合学术界公认规范的学术教学活动作为“不当行为”,对学术自由构成严重威胁,敦促校长和教务长发表公开声明,重申斯坦福大学对国际合作的支持。

    之后,耶鲁大学近两百名教职员工更进一步,将矛头直指“中国行动计划”,认为“中国行动计划”有极大比例的指控完全是由于当事人的族裔背景而发生。

    一个有力证明是,《麻省理工科技评论》2021年12月发布了包含“中国行动计划”77个案例和150多名被告的数据库,其中被起诉的中国或华裔学者占比88%。

    连负责审查“中国行动计划”的司法部助理部长马修·奥尔森都认为,该计划“助长了针对亚裔的偏见和仇恨,侵蚀了司法的公信力,甚至可能会损害国家安全”。

    今年1月,美国政府撤回了对陈刚在申请拨款时撒谎的指控。2月,“中国行动计划”也被“终止”。

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