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    千万人确诊但他们没事 科学家揭开“天选之人”秘密

    有些人尽管反覆且密切接触Covid-19确诊者,但却始终没有遭到感染,被称为是“天选之人”。科学家认为,这不纯粹是运气使然、防疫超级谨慎或是没有朋友,而是与遗传、免疫系统息息相关。科学家也正试图大海捞针,解开这个谜团。

    全美共有超过3亿人口。根据美国疾病防治中心估计,其中9500万人至少已经感染过一次COVID-19,但有些人依然免疫。这些人现在被称为是“天选之人”(COVID-19super-dodgers),而研究人员正在试图解开背后的原因。

    事实上,在Covid-19大流行初期,世界各地科学家就组成Covid Human GeneticEffort国际联盟,目标是透过基因解释为何有些人感染后会演变成重病,而其他人却只出现轻微感冒症状。接着,研究人员注意到有些人根本没有染疫,特别是有些确诊病患的配偶,尽管没戴口罩照顾确诊者,但依然没有遭到感染。

    科学家于是开始寻找这类对Covid-19拥有自然免疫力的人群,希望能厘清他们为什么不会被感染,以进一步了解应该如何防止感染。

    不过,这项任务却越来越棘手,首先是各国的大规模疫苗接种计划,导致可供研究的对象骤减,随后传播力极强的Omicron变种病毒出现,也再度淘汰许多潜在候选人。专家也指出,若往好处想,这些人能在来势汹汹的Omicron浪潮中幸存,更足以支持先天免疫力的存在。

    爱尔兰都柏林三一学院比较免疫学教授欧法瑞莉 (Cliona O’Farrelly)着手招募研究对象,在Omicron浪潮下,半数送往进行基因定序的对象,最终因染疫而遭到排除。

    研究小组首先通过电脑执行每个研究对象的基因组定序,看看是否有任何基因变异频繁出现。另方面,他们也按照现有基因表中被怀疑是原因的基因,进行进一步研究。

    该联盟在世界各地拥有约50个基因定序中心。纽约洛克菲勒大学临床微生物学家史潘 (András Spaan)指出,研究人员正试图大海捞针找出影响天选之人的基因,但这“不太可能是单一个赋予免疫力的基因,而是一系列遗传变异聚集在一起”的结果。

    举例来说,在1990年代,科学家发现肯亚一群性工作者在追踪3年期间,都未感染爱滋病毒,进一步研究发现,其中有些人携带一种CCR5基因突变。由于爱滋细胞借CCR5蛋白质进入细胞并复制,在他们的CCR5基因发生突变后,爱滋病毒无法附着在细胞上,导致他们拥有自然抵抗力。科学家借此研发CCR5接受器阻断剂马拉韦罗(maraviroc),而至少两名爱滋病患在接受携带该突变基因者提供的干细胞移植后,成功治愈爱滋病。

    除此之外,有些天选之人的独特之处可能在免疫系统。在首波大流行期间,伦敦大学学院病毒免疫学教授麦妮 (Mala Maini)的团队,针对一组理论上可能应该感染病毒,但却没有被感染的医护人员进行密集监测,同时比对在疫情大流行之前采集的另一组血液样本。

    比对两组样本后,研究团队在天选之人的血液中,发现一项秘密武器:记忆T细胞,也就是人体抵御外来病毒的第二道防线。研究团队去年11月在《自然》期刊发表论文,认为这些细胞因为之前曾与其他冠状病毒(例如引起普通感冒的冠状病毒)交手过,在面对新冠病毒时可能会提供交叉保护,可以发起更快更强的免疫攻击。

    麦妮现正与牛津大学研究人员合作开发疫苗,可在气管黏膜中特异性诱导这些T细胞,让它们在鼻子和喉咙前线作战,第一时间消灭入侵病毒,借此可以提供针对新冠病毒,甚至是各种冠状病毒的广泛保护,“这个方法更能预防新变种病毒,理想状况下,还可以预防新人畜共通疾病的新转移”。

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